Use of modal verbs

There are 6 modal verbs in German. They express the speaker’s relationship to a particular action, for example to express possibility, permission, ability, etc.

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Meaning of Modal Verbs

The German modal verbs have a full range of tenses and moods.

The most commonly used forms are those of the present and past tense and Konjunktiv II (present).

present tense Ich kann es machen.
past tense Ich konnte es machen.
perfect tense Ich habe es machen können.
pluperfect tense Ich hatte es machen können.
future tense Ich werde es machen können.
Konjunktiv II present Ich könnte es machen.
Konjunktiv II past Ich hätte es machen können.

Word order

Modal verbs are usually used with the infinitive of the main verb.

In simple sentences, the modal verb is in second position and the infinitive of the main verb is at the end.

Ich muss den Brief schreiben.

Ich musste den Brief schreiben.

If there is an auxiliary verb such as werden or haben, then this is in second position and the modal verb is last, after the main verb.

Ich werde den Brief schreiben müssen.

Ich habe den Brief schreiben müssen.

In subordinate clauses, all verbs are at the end with the modal verb coming last.

Ich weiß, dass ich den Brief schreiben muss.

Ich weiß, dass ich den Brief schreiben musste.

Ich weiß, dass ich den Brief werde schreiben müssen.

Ich weiß, dass ich den Brief habe schreiben müssen.

In infinitive clauses with zu, the modal verbs is last, with zu between the two verbs.

Ich befürchte, den Brief schreiben zu müssen.

Ich hoffe, den Brief nicht schreiben zu müssen.

Exercise 1

The use of modal verbs without an infinitive

A modal verb is usually used together with a main verb. But in some cases the main verb may be omitted.

The infinitive of the verbs gehen/fahren, sprechen, essen/trinken can be omitted if the meaning is clear.

Wir wollen in die Stadt (fahren).

Ich muss jetzt los(gehen).

Er kann gut Deutsch (sprechen).

Sie mag keine Milch (trinken).

The infinitive of the main verb can be omitted when the verb has just been mentioned and the meaning is clear, or when the context is clear.

Er wollte mit seinen Freunden ausgehen, aber er durfte nicht.

Sie kann gut Klavier spielen. Ihr Bruder kann es auch.

Darf ich? (pointing to window and asking permission to open it)

External Link: Modal Verbs.