Past tense of irregular verbs

The main tense for the past in spoken German is the perfect tense. The past tense (Präteritum) is mainly used in written German (e.g. newspapers, novels). However, there is a small number of verbs that are frequently used in the past tense in spoken German. 

Most irregular verbs follow the pattern of fahren as regards the endings. A few verbs, like kennen, have the same endings as the regular verbs in the past tense.

All irregular verbs have a vowel change in the past tense; some few even have a completely different stem:

  • gehen – ich ging
  • bringen – ich brachte
fahren kennen
ich fuhr kannte
du fuhrst kanntest
er, sie, es fuhr kannte
wir fuhren kannten
ihr fuhrt kanntet
sie, Sie fuhren kannten

Verbs frequently used in the past tense in spoken German are (apart from sein, haben and the modal verbs):

  • denken – ich dachte
  • wissen – ich wusste
  • kennen – ich kannte
  • finden – ich fand
  • es gibt – es gab
  • es geht – es ging

Exercise 1

Exercise 2