Modal Verbs

There are 6 modal verbs in German. They express the speaker’s relationship to a particular action, for example to express possibility, permission, ability, etc.

Each modal verb has a wide range of meanings and only the most common meanings are listed here.

können     (to be able to, can)

ability Er kann gut schwimmen.
possibility, opportunity Ich kann morgen zu dir kommen.
permission Kann ich das Fenster öffnen?Du kannst das Buch behalten.

 

wollen     (to want to)

intention, plan Ich will morgen ans Meer fahren.
wish, desire Mama, ich will ein Eis.Er macht, was er will.

 

mögen     (to like, would like to)

likes / dislikes Ich mag Erdbeertorte.Ich mag den Lehrer nicht.
wish (Konjunktiv II) Ich möchte nach Paris fahren.Ich möchte einen Kaffee, bitte.

 

müssen     (to have to, must)

necessity Ich muss jetzt gehen.
obligation, task, instruction Ich muss meine Hausaufgaben machen.Ich muss die Tabletten mit Wasser einnehmen.
compulsion Ich musste lachen.

 

dürfen     (to be allowed/permitted to, may, can)

permission Die Kinder dürfen fernsehen.Darf ich hereinkommen?
prohibition (with negation) Man darf hier nicht rauchen.
probability (Konjunktiv II) Das dürfte reichen.

 

sollen     (to be supposed to, to be meant to, ought to, should)

order, instruction Ich soll dieses Medikament nehmen.(Das hat der Arzt gesagt.)Soll  ich das jetzt machen?
advice, suggestion (Konjunktiv II) Du solltest mehr Sport treiben.

 

Forms

The German modal verbs have a full range of tenses and moods.

Here are the most common forms:

present tense Ich kann es machen.
imperfect tense* Ich konnte es machen.
perfect tense* Ich habe es machen können.Ich habe es gekonnt.
pluperfect tense Ich hatte es machen können.
future tense Ich werde es machen können.
Konjunktiv II  (present) Ich könnte es machen.
Konjunktiv II  (past) Ich hätte es machen können.

*For modal verbs the imperfect tense is more common than the perfect tense.

 

Click here for the forms of all the modal verbs:

Present tense of modal verbs

Imperfect tense of modal verbs

Konjunktiv II of modal verbs

 

 

Word order

Present and imperfect tenses:

    • Ich muss den Brief schreiben.
    • Ich musste den Brief schreiben.
    • Ich müsste den Brief schreiben.

Other tenses:

    • Ich werde den Brief schreiben müssen.
    • Ich habe den Brief schreiben müssen.
    • Ich hatte den Brief schreiben müssen.
    • Ich hätte den Brief schreiben müssen.

 

In subordinate clauses:

    • Ich weiß, dass ich den Brief schreiben muss.
    • Ich weiß, dass ich den Brief schreiben musste.
    • Ich weiß, dass ich den Brief schreiben müsste.
    • Ich weiß, dass ich den Brief  werde schreiben müssen.
    • Ich weiß, dass ich den Brief  habe schreiben müssen.
    • Ich weiß, dass ich den Brief  hatte schreiben müssen.
    • Ich weiß, dass ich den Brief  hätte schreiben müssen.

In infinitive constructions:

    • Ich befürchte, den Brief schreiben zu müssen.
    • Ich hoffe, den Brief nicht schreiben zu müssen.

 

 

Modal verbs without an infinitive

A modal verb is usually used together with a main verb. But in some cases the main verb may be omitted:

1. with the verbs gehen / fahren, sprechen, essen / trinken if the meaning is clear

      • Wir wollen in die Stadt (fahren).
      • Ich muss jetzt los(gehen).
      • Er kann gut Deutsch (sprechen).
      • Sie mag keine Milch (trinken).

2. When the verb has just been mentioned and the meaning is clear, or the context is clear

      • Er wollte mit seinen Freunden ausgehen, aber er durfte nicht.
      • Sie kann gut Klavier spielen. Ihr Bruder kann es auch.
      • Das kann ich nicht.
      • Soll ich?

 

EXERCISE 1 : Present tense forms of modal verbs

EXERCISE 2 : Imperfect tense  forms of modal verbs

EXERCISE 3 : Konjunktiv II forms of modal verbs

EXERCISE 4 : Choose the right modal verb

EXERCISE 5 : Choose the right modal verb

EXERCISE 6 : Choose the right modal verb

EXERCISE 7 : Choose the right modal verb (English – German)